Existen tres cereales que alimentan al mundo: arroz, trigo y maíz. El 49% de las calorías consumidas por la población mundial es aportado por el arroz que es la primera fuente de alimentación para más de un tercio de la población mundial. Mas del 90% de la superficie de arroz se cultiva y se consume en Asia, donde vive el 60% de la población mundial. El arroz se cultiva en unos 150 millones de hectáreas anualmente, que se corresponden con el 11% de la superficie cultivada mundialmente.

El arroz cultivado (Oryza sativa L.) pertenece a la familia Poaceas (Gramineas), subfamilia Bambosidae y tribu Oryzae. Esta tribu tiene 11 generos de los cuales el genero Oryza es el único con especies cultivadas. Son dos las cultivadas y 22 especies silvestres.
O. sativa, el arroz asiatico, se cultiva en todo el mundo pero O. glaberrima, el arroz africano solo se cultiva en escala limitada en el oeste de Africa.

Ambos géneros son un ejemplo de evolución paralela en el cultivo de plantas. El progenitor silvestre de O. sativa es el O. rufipogon que posee un amplio rango de variaciones con tipos perennes y anuales. Siguiendo un camino evolutivo paralelo, O. glaberrima fue domesticado a partir del genero anual O. breviligulata, que a su vez evoluciono del tipo perenne O. longistaminata.

O. rufipogon se distribuye desde Pakistán a China e Indonesia y su población varia entre tipos perennes y anuales que difieren marcadamente en características históricas. Así, los tipos perennes tienen elevados índices de alogamia y baja producción de semillas respecto a los tipos anuales. En el Asia monzonica, los tipos perennes recen en profundos lagos inundados todo el año mientras que los tipos anuales crecen en marismas temporales que se secan en la temporada seca. Todos estos tipos silvestres se cruzaron con arroces cultivados en condiciones naturales produciendo numerosos híbridos en el campo.

La domesticación de los tipos silvestres probablemente se inicio hace 9000 años. Esta pudo ocurrir a la vez en varios lugares alrededor de un vasto cinturón que se extiende desde las zonas llanas situadas a los pies de las colinas orientales del Himalaya en India, el norte de Myanmar, norte de Tailandia, Laos y Vietnam, hasta el suroeste o sur de China. Se han encontrado restos arqueológicos en todas estas zonas cuya antigüedad ha estado datada desde los 4000 hasta los 2500 años antes de Cristo.
O. glaberrima, el cultivar africano, se origino en el delta del rio Níger. El centro primario de diversidad se sitúa en la cuenca pantanosa del rio Níger y existen dos centros secundarios más tardíos cercanos a Costa de Marfil. El centro primario se formo alrededor de 1500 a. C., mientras que los centros secundarios se formaron 500 años después.
Los arroces silvestres y los cultivados difieren en varias características. Los tipos silvestres muestran una gran facilidad de desgrane y una elevada plasticidad fenotípica en el desarrollo de varios órganos. La domesticación es un proceso gradual guiado por las fuerzas de la selección natural que comprende numerosos cambios genéticos. Las propiedades morfológicas y fisiológicas que acompañan a esta domesticación son entre otras: ahijamiento sincronizado, perdida de latencia de la semilla, maduración uniforme.

Oryza sativa es una especie distribuida por todo el mundo y presenta varios grupos varietales. A partir de estudios de frecuencia alélica en variedades provenientes de zonas geográficas distantes se ha establecido una clasificación en 6 grupos varietales: el Grupo I corresponde a las variedades indica, el grupo VI a las variedades japónica, el Grupo II corresponde a variedades de ciclo corto y tolerantes a la sequía cultivadas en Bangla Desh y el oeste de la India. Los arroces de porte flotante de Bangla Desh e India pertenecen a los grupos III y IV. El grupo V incluye los arroces aromáticos del subcontinente indio.

La dispersión del arroz comenzó en las estribaciones del Himalaya hacia el oeste y norte de la India, Afganistán, Irán y el sur de Sri Lanka.
El cultivo del arroz pudo ser introducido en Grecia y países vecinos por miembros del ejercito de Alejandro Magno hacia el año 324 a.C. En España se cree que fue introducido por los árabes a las provincias andaluzas durante el siglo VIII, y de aquí se propagó a Sicilia y el norte de Italia, pero hasta el año 1200 no se consolidó su cultivo en la zona de la Ribera del Júcar en Valencia.

 

Calendario de Cultivo

El arroz